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The VA needs to do more in the fight against COVID-19

弗吉尼亞州需要在對抗COVID-19方面做更多工作

瑞安·弗利(Ryan Foley)和梅根·布魯克斯(Meghan Brooks) 
任務與目的

退伍軍人事務部的任務是照顧那些“打了仗的人”。當我們面臨前所未有的公共衛生危機時,弗吉尼亞州完成這項任務的能力將受到考驗。

弗吉尼亞州是美國最大的綜合衛生保健系統的負責人,已經在與冠狀病毒的鬥爭中處於最前線–至關重要的是,弗吉尼亞州的醫院必須配備足夠的人員並為應對這種日益嚴重的流行病做好準備。但是,弗吉尼亞州還必須採取迅速果斷的行動,以充分保護退伍軍人獲得其提供的其他重要利益和服務的機會。迄今為止,羅伯特·威爾基部長秘書的漸進和零星的回應是遠遠不夠的。他必須立即採取措施阻止COVID-19及其經濟後果造成的損害。

冠狀病毒大流行將嚴重打擊退伍軍人及其家人。全國一半以上的退伍軍人年齡在65歲或65歲以上,並且所有退伍軍人中有很大一部分患有基本的健康狀況。 疾病預防控制中心的早期報告 發現65歲或65歲以上的患者代表了COVID-19病例的31%,住院治療的45%,ICU入院的53%和死亡的80%。 CDC警告說,患有潛在健康狀況(例如慢性呼吸道疾病,慢性肝病和糖尿病)的人更容易受到感染。所有這些潛在疾病在退伍軍人中更為普遍,作為紐約法律援助小組退伍軍人實踐的律師,我們看到這些健康狀況是服兵役直接導致的頻率。

美國疾病預防控制中心(CDC)建議,在本週末之前,患者應遠離患病者,避開人群並儘可能留在家裡 超過一半的美國人將受到“不在家”行政命令的約束。 但是,弗吉尼亞州尚未採取必要措施來確保退伍軍人事實上可以留在家里而不會冒險受益。

當前,弗吉尼亞州仍要求退伍軍人尋求殘障補助金,以參加醫療上不必要的親自福利檢查。這些活動發生在已經不堪重負的VA醫療中心(那裡更可能存在病毒)或獨立承包商(VA不能監控退伍軍人或其他臨床患者的健康)。 VA必須立即將所有這些檢查轉換為遠程醫療或電話檢查,並推遲所有絕對需要面對面檢查的檢查。退伍軍人協會應繼續盡可能地提出索賠,並向那些不需要考試的退伍軍人盡快提供福利,因為這些福利將是許多因大流行而失去薪水或工作的退伍軍人的生命線。

同樣,弗吉尼亞州必須採取統一政策,承認這種國家緊急情況對退伍軍人提出申訴的能力的影響。目前,索賠和證據提交和上訴的截止日期仍在繼續,退伍軍人爭先恐後地收集,打印和提交文書和證據。 VA必須盡可能延長這些截止日期,因為對於許多退伍軍人來說,提交的唯一方法是乘坐公共交通工具旅行並利用補給商店,圖書館,郵局或VA設施。伴隨的暴露風險是不可接受的;退伍軍人不應被迫在健康和主張之間做出選擇。

不幸的是,退伍軍人經常依靠他們來服務於VA的退伍軍人服務組織和授權律師根本不足以克服挑戰。擁護者在適應旅行和辦公室工作的新限制時將難以提供有意義的代表。諸如檢查和發送郵件之類的簡單任務將變得更加困難-意味著索償人和辯護人可能不會收到郵寄的截止日期通知-而隨著醫生辦公室拒絕不必要的任命並關閉記錄辦公室,發展醫學證據幾乎變得不可能。目前所有申請人均全面暫停索賠和上訴期限是唯一公平和安全的解決方案。

除了讓退伍軍人為他們的不同福利要求而進行這些不必要的旅行外,弗吉尼亞州還必須採取更多措施,防止退伍軍人及其家人承擔不必要的接觸風險,並長期保護他們的健康和福祉。收入和住房穩定是健康的關鍵組成部分。由於弗吉尼亞州為許多退伍軍人提供金錢和住房福利,因此在全國性緊急情況下,弗吉尼亞州具有確保退伍軍人及其家人的住房和穩定收入來源的強大權力。

自願諮詢小組應首先緊急加快所有涉及財務困難的索賠和其他要求。它不僅應在已經被標記為財務困難的情況下努力加快處理速度,而且還應在所有要求進入以收入為基礎的計劃(例如VA養老金)和住房援助要求中進行加速處理,無論是通過將更多退伍軍人帶入HUD-VASH住房中優惠券計劃,或確保繼續為學生退伍軍人提供住房基本津貼, 根據針對COVID-19大流行的新法規通過。

自願者還必須立即停止所有收債活動,並拒絕在國家緊急狀態結束之前開始新的收債程序。退伍軍人協會的當前立場是,欠錢的退伍軍人如果受到COVID-19的影響,可以“請求援助”,這是不夠的。現在不是逐案救濟的時候了,因為這使病態的索賠人或退伍軍人承受了與大流行相關的工作損失而感到困難的負擔。收藏可以等待。目前,退伍軍人和我們的經濟需要每一分錢來支付房租和賬單,以及購買必需品。

最終,在危機時刻,隨著我們國家的民用醫療系統迅速變得不堪重負,弗吉尼亞州醫療中心絕不能拒絕任何曾在部隊服役且表現出嚴重症狀與COVID-19一致的人。即日起生效,弗吉尼亞州必須為所有退伍軍人提供免費的COVID-19治療,而不論其出院狀態如何-都必須為所有“打過仗的人”提供服務。

紐約法律援助小組 並且由其他退伍軍人和軍事倡導者組成的全國聯盟敦促弗吉尼亞州秘書採取這些步驟,並採取其他任何行動來保護退伍軍人及其家人的健康和福祉。不確定性和無所作為只會進一步加劇這種流行病的後果,而這對於我們國家的退伍軍人及其家人是不可接受的。

完整的建議可以在這裡閱讀。

最初發表於 任務與目的 2020年3月26日。

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