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Les audiences virtuelles mettent les enfants et les victimes d'abus à l'aise devant les tribunaux

Par Allie Reed et Madison Alder
Loi Bloomberg

La fillette de 8 ans a montré ses tresses fantaisie, ses bottes de cow-boy et ses animaux en peluche préférés sur Zoom via un iPad dans la maison de sa grand-mère.

De l'autre côté, le comté de Cass, au Michigan, l'administrateur du tribunal de la famille, Carol Bealor, a demandé ce qu'elle aimait faire avec sa mère et son père. Chantez, dit la fille. Proclamant son amour pour la série de films «Descendants», elle a synchronisé avec les lèvres une chanson du film tout en dansant et en virevoltant sur une chaise.

Lentement, Bealor a compris pourquoi ils étaient là: elle a dû demander à la fille avec quel parent elle voulait vivre. Avec cet échauffement, elle a parlé «avec aisance et confiance», a déclaré Bealor. Même après 55 minutes, presque deux fois plus longtemps que ce genre d'auditions avec des enfants, la fille n'arrêtait pas de dire «attendez une seconde» pour montrer autre chose à Bealor.

Quand Bealor a finalement raccroché, elle a presque pleuré.

«C'était juste un type d'interaction différent de ce que nous aurions jamais eu dans mon bureau parce que l'enfant était si à l'aise dans son environnement», a déclaré Bealor. L'interview de Zoom lui a fait réaliser «tout le mal que nous avons fait aux enfants en les faisant entrer dans notre bureau», simplement parce que «c'est ainsi que nous avons toujours fait les choses».

Malgré tous les inconvénients des tribunaux forcés de devenir virtuels pendant la pandémie de coronavirus, les juges, le personnel des tribunaux et les avocats disent avoir découvert une surprise: la technologie peut rendre le système de justice - une institution conçue pour intimider - beaucoup plus accessible pour les enfants et les domestiques. victimes de violence.

La pandémie «n'était pas la perturbation que nous voulions, mais la perturbation dont nous avions besoin», a déclaré Bridget Mary McCormack, juge en chef de la Cour suprême du Michigan.

Certes, les procédures à distance restent un travail en cours.

Ils ont permis aux enfants de participer depuis l'endroit où ils sont à l'aise, plutôt que dans une salle d'audience imposante. Ils ont épargné aux victimes de violence domestique une partie du stress d'être dans la même pièce que leurs agresseurs.

Mais ils soulèvent également des inquiétudes quant à la franchise avec laquelle les enfants s'exprimeront si les parties à un différend se tiennent à l'écart de la caméra et au fait de nuire aux victimes d'abus qui pourraient involontairement donner des indices à l'écran sur où elles se trouvent.

Si les tribunaux peuvent répondre à ces préoccupations, la technologie à distance «bien faite» pourrait bien rester en place au tribunal de la famille après la disparition de la pandémie, a déclaré Amanda Beltz, directrice de l'unité juridique de violence domestique du New York Legal Assistance Group.

Ordonnances de protection

Avant la pandémie, Leah Scondotto et son équipe du Brooklyn Family Court Program of Safe Horizon, un groupe de défense des victimes, consultaient les personnes qui venaient au palais de justice pour demander de l'aide dans les conflits de violence familiale et domestique.

Les clients avec lesquels elle travaillait attendaient souvent au palais de justice pendant des heures - ou une journée entière - jusqu'à ce que leur cause soit appelée. Désormais, lorsque l'équipe de Scondotto reçoit un appel pour demander de l'aide le matin, Safe Horizon dépose la pétition par voie électronique, le justiciable comparaît devant un juge par téléphone dans un délai d'environ une heure et l'ordonnance de protection leur est envoyée par courrier électronique dans 30 minutes à une heure, elle m'a dit.

Les audiences à distance permettent aux juges d'observer des dynamiques qu'ils n'auraient peut-être jamais vues dans une salle d'audience.

Lorsque les audiences sur le bien-être de l'enfance se déroulaient en personne, la première interaction entre un enfant en famille d'accueil et ses parents biologiques se déroulait dans un hall, hors du point de vue du juge. Avec Zoom, les juges et les avocats peuvent voir en temps réel la réaction d'un enfant face à ses parents, a déclaré Josephine Vanderhorst, avocate chez Southeast Louisiana Legal Services.

Être capable d'observer ce moment influence «toute la procédure de l'affaire», a déclaré Vanderhorst.

Enfants Zoomer sur le tribunal depuis leur foyer d'accueil permet à Vanderhorst de voir de première main s'ils sont à l'aise.

Les juges voient des réponses plus authentiques des enfants et peuvent mieux lire leurs expressions faciales, a déclaré Ashley Willcott, une juge pro tem du tribunal pour mineurs d'Atlanta. «Le facteur d'intimidation disparaît» et le confort accru des enfants se manifeste dans leur langage corporel et leurs réponses, a-t-elle déclaré.

Éviter les traumatismes

L'expérience de la salle d'audience - y compris un juge en robe noire assis au-dessus de tout le monde comme un moyen de projeter l'autorité - peut intimider n'importe qui, a déclaré Joan Meier, professeur de droit et directeur du National Family Violence Law Center de la George Washington University Law School.

C'est d'autant plus vrai pour les enfants, et les recherches suggèrent que cela peut avoir un impact sur la manière dont ils agissent devant les tribunaux. Lorsque leur mémoire a été testée, les enfants interrogés dans une salle d'audience l'ont trouvé plus stressant et ont commis plus d'erreurs que ceux interrogés dans une classe familière, selon une étude de l'UCLA de 1993.

Les enfants peuvent penser qu'ils ont des ennuis parce qu'ils ont même été au tribunal, ou qu'ils seront punis s'ils font une erreur. Dans les cas où des enfants sont blessés, «la personne qui les a blessés est également assise là dans la salle d'audience», a déclaré John Myers, avocat en droit de la famille et professeur à la McGeorge School of Law de l'Université du Pacifique.

Le fait de devenir virtuel permet aux victimes de violence d'éviter d'entrer dans une salle d'audience et d'avoir à voir leur agresseur de près.

«Les salles d'audience sont des déclencheurs de traumatismes pour beaucoup de gens parce que pour une grande partie de notre population, rien de bon ne se produit lorsqu'ils se présentent au tribunal», a déclaré Bealor.

Le simple fait de passer la sécurité et de se faire fouiller peut donner aux victimes d'agression sexuelle le sentiment d'être à nouveau agressées, a déclaré Susan Dobrich, juge d'homologation du comté de Cass, dans le Michigan.

«Les victimes d'abus sont déjà traumatisées par un abus de pouvoir. C'est essentiellement ce qu'est l'abus », a déclaré Meier.

Problèmes techniques

Les tribunaux virtuels peuvent également poser des problèmes aux groupes marginalisés, selon les avocats.

Tracy Davis, avocate gérante de Bread for the City, un groupe basé à Washington qui sert des clients à faible revenu, a déclaré que les procédures à distance étaient plus difficiles qu'utiles pour les personnes sans connexion Internet ou téléphonique haut débit.

«Cela ne ressemble pas à un accès à la justice en termes de pleine capacité à participer à l'audience», a déclaré Davis. Et quand ils ont accès à la vidéo, il y a des questions de confidentialité et de sécurité, a-t-elle déclaré.

Un agresseur pourrait être en mesure de déterminer où se trouvent les victimes, en fonction de l'arrière-plan de leur vidéo, a déclaré Davis. Ce que les juges voient au domicile des justiciables pourrait également entraîner des préjugés inconscients. «Nous avons déjà des juges qui font des commentaires sur ce que portent nos clients», dit-elle.

Les juges ne peuvent pas non plus dire lors d'audiences à distance si quelqu'un d'autre se trouve dans une pièce où un enfant témoigne. «Dirigent-ils le témoignage? Secouent-ils la tête oui ou non? Tiennent-ils des notes? Est-ce qu'ils disent à cette personne quoi dire? » Willcott, le juge pro tem du tribunal pour mineurs, a déclaré.

Dans les affaires de violence domestique, Beltz, l'avocate du New York Legal Assistance Group, a déclaré qu'elle avait été confrontée à des demandes du tribunal selon lesquelles les justiciables ne devaient pas voir leurs enfants présents lors de la procédure virtuelle. Cela «ne reflète tout simplement pas la réalité de la vie des gens» pendant la pandémie, a-t-elle déclaré.

Usage futur

La manière dont les procédures à distance sont mises en œuvre une fois que le virus ne constitue plus une menace peut varier selon la juridiction.

Le Michigan a réuni un groupe de travail pour étudier les leçons tirées de la pandémie et saisit l'occasion d'adapter la technologie des salles d'audience à un «système de justice du XXIe siècle accessible, efficace, transparent, efficient et juste», a déclaré McCormack, le juge en chef de l'État, a déclaré lors d'une audience du sous-comité judiciaire de la Chambre de juin.

«Maintenant que le génie est sorti de la bouteille, il ne rentre pas», a déclaré McCormack.

Les tribunaux de la famille de New York envisagent de rendre la technologie virtuelle accessible aux justiciables demandant des ordonnances de protection après la pandémie, a déclaré Scondotto, directeur de Safe Horizon à Brooklyn.

Si les tribunaux s'efforcent d'améliorer les problèmes d'accès et de confidentialité, Mme Beltz a déclaré qu'elle pourrait voir les avantages des avocats de ne pas avoir à être au tribunal toute la journée.

«Nous serions en mesure d'aider plus de personnes si le système était plus efficace», a déclaré Beltz.

Publié à l'origine dans Loi Bloomberg le 23 juillet 2020.

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