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NYC special ed 'crisis' draws attention of state education officials

NYC Special-Ed «Crisis» attire l'attention des responsables de l'éducation de l'État

Par Nick Niedzwiadek 
Politico 

Le système scolaire de la ville de New York fait défaut à des milliers d'élèves qui ont besoin de services d'éducation spécialisée, selon les législateurs, les avocats et les multiples poursuites. Et un immeuble de bureaux en briques de six étages au centre-ville de Brooklyn est devenu un microcosme de son dysfonctionnement.

Les parents et les tuteurs se rendent au bâtiment, un site du ministère de l'Éducation au 131, rue Livingston, lorsqu'ils cherchent à forcer la ville à fournir les services requis dans le plan d'éducation individuel d'un élève ou à payer les frais de scolarité d'un enfant dans une école privée si le système scolaire public ne peut pas répondre à ces besoins.

Mais ce processus a été confronté à une multitude de problèmes, allant de l'espace insuffisant pour tenir des audiences, trop peu de personnes disposées à statuer sur ces questions, des calendriers chargés qui accusent trop souvent des heures de retard, des installations qui manquent d'intimité et des chambres surchauffées ou trop froid, selon un rapport accablant commandé par le Département de l'éducation de l'État l'année dernière.

Ainsi, selon les parents et les autres personnes qui naviguent dans le système, un espace destiné à offrir un soulagement aux familles à la recherche de services d'éducation spécialisée est plutôt devenu une autre partie du problème.

"Ils ne fournissent pas un environnement professionnel", a déclaré Steven Alizio, un avocat de Manhattan spécialisé dans le droit de l'éducation spéciale.

Cette semaine, le SED devrait présenter au Board of Regents, le puissant organisme qui dirige la politique de l'éducation à New York, avec une liste des mesures que l'agence et la ville du DOE prennent pour résoudre ce problème. Les régents considéreront également une liste de changements réglementaires potentiels, notamment en autorisant la visioconférence et en autorisant les avocats hors de l'État à servir d'officiers d'audience et de non-avocats pour traiter ces affaires.

La ville dit qu'elle a ajouté plus de personnel et de programmes pour développer ses services et qu'elle s'est engagée à améliorer continuellement le système scolaire public, qui dessert environ 200 000 élèves en éducation spécialisée.

"Nous travaillons en étroite collaboration avec l'État pour améliorer ce processus pour les familles, notamment en mettant à jour la politique de rémunération des agents d'audience impartiaux, en ajoutant du personnel pour traiter les affaires plus rapidement, en concluant plus de règlements et en éliminant les arriérés de traitement des affaires", a déclaré la porte-parole du DOE, Danielle Filson, dans un déclaration. «Nous reconnaissons que nous avons encore du travail à faire pour servir chaque famille rapidement et en profondeur, mais nous sommes heureux d'avoir fait tant de progrès au cours de la dernière année et demie.»

Les plaintes contre le DOE ont augmenté ces dernières années, submergeant le système de règlement des différends avec des cas où les administrateurs n'ont ni la capacité ni le personnel nécessaires pour suivre le rythme, entraînant des retards qui ont exaspéré les parents, les avocats et les défenseurs de l'éducation spéciale et laissé les étudiants sans critique spéciale services éducatifs pendant des mois.

«Souvent, on a l'impression que vous vous frappez la tête contre le mur», a déclaré Alizio. «C'est déroutant. Il doit y avoir une réforme très complète, mais on ne sait pas comment procéder. »

Selon les données présentées au Board of Regents, plus de 7600 plaintes en matière de procédure régulière ont été déposées dans l'État de New York au cours de l'année scolaire 2017-2018, un indicateur de l'insatisfaction des parents à l'égard de la fourniture de services d'éducation spécialisée qui fait de l'État une valeur aberrante à l'échelle nationale. en janvier. En comparaison, la Californie, la Floride, l'Illinois, le New Jersey, la Pennsylvanie et le Texas ont combiné pour moins de 8 000 plaintes de ce type.

La ville de New York abrite environ 40 pour cent des écoliers de l'État dans son ensemble mais représente plus de 96,4 pour cent des plaintes à travers l'État entre l'année scolaire 2014-2015 et la mi-janvier 2020.

"Ne vous y trompez pas: il s'agit d'une crise des droits civiques", a déclaré Mark Treyger, membre du Conseil de la ville de New York, qui dirige le comité d'éducation de la chambre. «L'intérêt de ces processus d'intervention précoce est de fournir aux enfants le soutien dont ils ont besoin.»

En conséquence, il y a maintenant près de 10 200 affaires ouvertes à New York - dont les deux tiers ont duré plus longtemps que le calendrier de 75 jours prévu par la loi fédérale sur la formation des personnes handicapées - et sa durée moyenne de 259 jours est près du double de celui du reste de l'État, selon les données de l'État de janvier. (Le DOE indique qu'il y a 9 670 affaires d'audience ouverte, selon des chiffres plus récents.)

«Je pense que chaque étape du processus est vraiment brisée et, par conséquent, l'arriéré s'est en quelque sorte accumulé de la neige», a déclaré Rebecca Shore, directrice des litiges chez Advocates for Children of New York, une organisation juridique et de défense des droits à but non lucratif.

Au moins deux poursuites fédérales ont été déposées au cours des derniers mois contestant le système et cherchant à forcer le DOE à se conformer à la loi fédérale sur les incapacités et aux autres lois applicables.

«Cela a été un système troublé depuis longtemps, mais il est arrivé à un point où il implose vraiment», a déclaré Elizabeth Curran, avocate de l'unité d'éducation spéciale du New York Legal Assistance Group, qui a déposé une plainte début février au nom de cinq étudiants handicapés. «Cela nuit vraiment aux familles qui ne reçoivent pas encore les services dont elles ont besoin et qui ne peuvent pas payer de leur poche et demander un remboursement plus tard.»

Selon la plainte, ces cas d'étudiants ont dû faire face à des retards répétés en raison de la pénurie d'auditeurs qui servent de quasi-juges dans ces différends. «Le prix de ce système dysfonctionnel a été payé par les résidents les plus vulnérables de New York: les enfants handicapés d'âge préscolaire et scolaire qui affectent leur capacité à apprendre», indique-t-il.

Il n'y a qu'environ 69 agents d'audience travaillant à temps partiel à New York et certains refusent de prendre en charge de nouveaux cas en raison de la charge de travail existante. Selon la présentation de janvier du Board of Regents, plus de 1 300 des près de 10 200 affaires n'avaient pas de fonction d'auditeur.

Le DOE et le SED ont travaillé à l'amélioration de la rémunération de ces fonctionnaires - une plainte de longue date des enquêteurs, dont certains ont également contribué au problème en chargeant leurs horaires pour maximiser le paiement - et SED a dit aux agents d'audience qu'ils ne devraient être se récuser dans des circonstances limitées telles que les conflits d'intérêts.

Les agents de New York sont payés des honoraires fixes pour certaines tâches - plutôt qu'un taux horaire - et environ la moitié des agents d'audience ont fait moins de $50,000 pour leur travail au cours de l'exercice 2018, bien que trois autres aient rapporté plus de $150,000 , selon le rapport SED 2019.

Une idée émise lors de la réunion des régents de janvier permettrait à des personnes autres que des avocats, peut-être à titre temporaire, de servir d'agents d'audience afin d'élargir le bassin de candidats potentiels. La plupart des États exigent que les agents d'audience soient des avocats, mais ce n'est pas obligatoire en vertu de la loi fédérale, bien que plusieurs avocats qui représentent les étudiants dans ces cas aient déclaré que cela présente une multitude de problèmes.

"Ce qui en fait un type temporaire reconnaît qu'il n'est pas approprié", a déclaré Alizio. "Si c'était le cas, ce serait toujours comme ça."

Une partie des préoccupations des avocats de l'éducation spéciale provient du manque de confiance dans les fonctionnaires de la ville qui ont laissé le problème s'aggraver pendant des années.

"Je ne pense pas qu'ils doivent être des avocats", a déclaré Jane Stevens, codirectrice des litiges spéciaux de NYLAG. «Si nous pouvions avoir foi en un programme d'entraînement d'une efficacité spectaculaire, nous serions optimistes. Mais je ne pense pas qu'ils le fassent. »

Treyger, un ancien professeur de lycée, a déclaré que l'éducation spéciale dans son ensemble doit être réorientée pour placer les éducateurs dans ces rôles de prise de décision.

«Il y a des bureaucrates et des avocats qui prennent tant de décisions lorsqu'ils n'ont eux-mêmes jamais passé une journée en classe», a-t-il déclaré. «Ce système est ancré depuis des années, mais nous devons l'affronter de front.»

Les défenseurs de l'éducation spéciale affirment que les problèmes de paiement s'étendent bien au-delà des simples agents d'audience. Ils disent que le DOE peut prendre des mois pour rembourser les neuropsychologues pour les évaluations fastidieuses utilisées pour déterminer les besoins individuels d'un enfant, l'une des premières étapes du processus d'éducation spécialisée. Stan Royzman, neuropsychologue à New York, a déclaré que les médecins peuvent être payés beaucoup plus rapidement s'ils figurent sur la liste des prestataires agréés du département, mais pour des milliers de dollars en dessous du taux du marché.

"J'ai entendu parler de médecins qui ne prennent pas de nouveaux cas en raison des retards du DOE", a déclaré Royzman dans une interview. «Vous ne pouvez pas transporter une charge de clients DOE si vous ne serez pas remboursé pendant plusieurs mois. Vous ne pouvez pas payer vos frais généraux et autres dépenses. Votre entreprise va échouer si vous êtes dans cette position.

Royzman a déclaré que le processus crée des problèmes pour les plus petites pratiques, qui doivent prendre en charge une combinaison de cas à paiement privé - les évaluations sont rarement couvertes par une assurance - pour faire fonctionner les mathématiques.

Plus le processus s'embourbe, l'écart entre les familles à faible revenu et les familles riches devient plus prononcé. Ceux qui ont de l'argent ont la possibilité d'engager des avocats, des neuropsychologues et d'autres experts pour les aider à construire leur cas, ou payer pour des écoles privées coûteuses avec des frais de scolarité pouvant dépasser six chiffres et demander un remboursement à la ville.

Cela peut laisser les élèves les plus pauvres embourbés dans des milieux scolaires inadéquats à mesure que leur développement stagne, tandis que les pairs des familles plus riches peuvent accéder aux services d'éducation spécialisée appropriés.

L'éducation spéciale est un domaine dans lequel le maire Bill de Blasio a cherché à se différencier très tôt de son prédécesseur, Mike Bloomberg, qui a recruté des avocats pour examiner les cas où les parents cherchaient un placement dans une école privée aux frais de la ville.

L'administration Bloomberg pensait que cela empêcherait l'argent de couler des écoles publiques et permettrait à la ville d'améliorer son système d'éducation spécialisée, mais de Blasio a fait valoir que cela était indûment accusatoire, en particulier pour ceux qui ne pouvaient pas se permettre des avocats qui pouvaient aller jusqu'au bout des pieds. avec la ville, et apporté des modifications «favorables à la famille» à la mi-2014 applaudi par de nombreux défenseurs de l'éducation spéciale à l'époque.

Cependant, les plaintes relatives à la régularité de la procédure et le nombre d'élèves inscrits dans des écoles privées aux dépens de la ville ont considérablement augmenté au cours des années suivantes, ce qui a coûté des centaines de millions de dollars en frais de scolarité supplémentaires, et les défenseurs affirment maintenant que les avantages des changements de De Blasio ont depuis été anéantis par la détérioration du système.

«De façon réaliste, si cela avait fonctionné comme il était prévu dans la politique, cela aurait été formidable», a déclaré Shore. "Le problème est que le DOE n'a jamais vraiment respecté la politique ou les délais de la politique."

Publié à l'origine dans Politico le 3 mars 2020

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