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A long line of people wearing face masks

Les collecteurs de dettes gèlent les fonds des New-Yorkais aux prises avec une pandémie

Par Rachel Holliday Smith
La ville 

Alors que la crise des coronavirus se déroulait à New York, Robert McNamara a pensé qu'il devrait retirer de l'argent de la banque, juste pour être en sécurité.

Le 19 mars, l'enseignant suppléant et père de deux enfants a pensé qu'il serait sans emploi pendant un certain temps. Les écoles publiques venaient de fermer, peut-être pour le reste du printemps. De plus, avec de grandes fluctuations sur le marché boursier, il voulait un peu d'argent en main.

Il est allé à sa banque à Woodside, Queens - et a dû faire la queue pendant une heure juste pour entrer dans la porte.

"J'ai vraiment commencé à penser: 'Est-ce une course aux banques?'", A-t-il déclaré à THE CITY. «Je veux dire, je ne l'ai jamais vécu. Je l'ai vu dans les films, depuis la dépression. »

Mais quand il a essayé de retirer de l'argent, il n'a pas pu. Le personnel de la banque lui a dit que son compte avait été gelé.

Il était choqué. McNamara, 53 ans, a des prêts étudiants et d'autres dettes et a manqué des paiements dans sa vie. Mais il n'avait jamais connu de gel de compte et n'avait aucune idée d'où il venait.

«C'était en quelque sorte ce sentiment de genre… tout va à l'envers. Je ne peux pas envoyer mes enfants à l'école. Je ne peux pas travailler. Et maintenant ça », a-t-il dit.

McNamara est l'un des milliers de New-Yorkais qui, selon les avocats, font face à une double crise: les retombées financières très réelles de l'épidémie de COVID-19 et le recouvrement de dettes parfois bidon.

Pour McNamara, le gel des banques découle d'une dette présumée de plus de $5,000 qu'une entreprise a déclaré devoir sur des cartes de crédit qu'il ne connaissait pas.

Dans une lettre qu'il a reçue quelques jours seulement avant sa visite à la banque - mais qui n'est pas restée ouverte jusqu'à ce jour - le créancier, Cavalry SPV I, LLC, a déclaré qu'il lui avait signifié des documents juridiques l'avertissant de la réclamation. Mais cet avis n'aurait pas pu lui parvenir, a-t-il dit, car la lettre indiquait que les papiers avaient été livrés à une adresse où il n'avait pas vécu depuis 2008.

Traqué et harcelé

C'est un problème commun, selon Sarah Ludwig, codirectrice du New Economy Project, qui a aidé McNamara et dirige un hotline juridique pour les New-Yorkais à faible revenu cherchant de l'aide pour les cas d'endettement. Les préposés aux processus, les personnes embauchées pour délivrer les avis juridiques, ont acquis une réputation après enquêtes répétées sur les fraudes, a-t-elle noté.

Son groupe entend souvent des individus être poursuivis ou harcelés pour "des dettes que les gens ne doivent pas", a-t-elle déclaré.

En décembre 2016, le Bureau fédéral de protection financière des consommateurs a trouvé que 39% des plaintes déposées auprès de l'agence à l'échelle nationale concernaient des dettes qui n'étaient plus dues ou des dettes présumées pour lesquelles il n'y avait aucune preuve documentée.

"La recherche montre que beaucoup de gens ne doivent pas vraiment la dette", a déclaré Ludwig. «Ils ne savent même pas ce que c'est. Cela ne peut pas être prouvé. "

Scott Morris et Stephen Einstein & Associates, le cabinet d'avocats représentant la cavalerie, ont déclaré dans un communiqué que «les lois sur la confidentialité et la conformité interdisent tout commentaire sur les circonstances spécifiques d'un individu».

Mais la société affirme partager ses préoccupations «quant à la manière dont le recouvrement de créances peut avoir un impact sur les personnes souffrant de problèmes de santé et économiques pendant cette pandémie de COVID-19».

"Notre entreprise et Cavalry ont et continuent d'être sympathiques à tous les individus pendant ces temps difficiles", a déclaré Morris.

Presser pour le changement

Des cas comme celui de McNamara ont mené une multitude d'avocats, d'avocats et d'élus pour faire pression en faveur de changements qui protégeront les New Yorkais contre le recouvrement des créances au milieu de la crise économique liée au virus. Et ils redoublent d'efforts alors que les chèques de relance frappent les comptes bancaires des New-Yorkais.

Demande au gouverneur Andrew Cuomo d'instituer un moratoire complet sur tout recouvrement de créances dans l'État a commencé il y a plus d'un mois, comme l'a rapporté THE CITY. Certains changements ont été apportés au système, notamment la fermeture des tribunaux d'État qui pause sur tous les nouveaux cas de dette et les procédures dans les cas en cours.

Mais la partie du système qui conduit au gel des comptes bancaires ou à la saisie-arrêt des salaires est toujours intacte.

En effet, à New York, les avocats agissant au nom des créanciers ont la possibilité de dire aux banques de geler les comptes lorsqu'elles ont reçu un jugement en argent rendu par un tribunal, selon Carolyn Coffey, directrice du contentieux de la justice économique avec Mobilization for Justice .

Avec une citation à comparaître, les avocats disent aux banques "si vous trouvez une correspondance avec ce consommateur, alors vous êtes automatiquement condamné à restreindre le compte bancaire", a-t-elle déclaré.

«C'est là que réside le pouvoir», a-t-elle déclaré.

Les avocats des défenseurs des jugements de dettes ont déclaré que leur meilleur pari était avec le gouverneur, qui a le pouvoir de suspendre temporairement l'exécution de la dette pendant l'urgence COVID-19.

Les gouverneurs d'autres États ont déjà pris cette décision. Selon recherche par le National Consumer Law Center, Illinois, Iowa et Washington ont déjà mis en œuvre des décrets suspendant le recouvrement de créances, et de nombreux autres États ont limité leurs activités de recouvrement par le biais des tribunaux d'État ou de leurs procureurs généraux.

Appel à l'action Cuomo

Fin avril, le New York City Bar Association a demandé le gouverneur à imposer un moratoire sur toute exécution des jugements sur l'argent des dettes des consommateurs.

Shanna Tallarico, avocate responsable de la dette des consommateurs au New York Legal Assistance Group et présidente du comité du barreau qui a travaillé sur la question, a déclaré que même dans des circonstances normales, le recouvrement de créances est «une menace pour la stabilité des gens». Maintenant, avec «un nombre record de personnes sans emploi», dit-elle, l'action de Cuomo est nécessaire de toute urgence.

«Les gens ont besoin de cet argent pour payer des choses essentielles dans leur vie, comme le loyer, les services publics et les factures de soins de santé», a déclaré Tallarico. «Ce n'est tout simplement pas le moment de satisfaire les jugements des consommateurs.»

A Crown Heights church on Rogers Avenue gives away food, April 30, 2020.

Une église de Crown Heights sur l'avenue Rogers offre de la nourriture, le 30 avril 2020. Photo: Ben Fractenberg / LA VILLE

Le porte-parole de Cuomo, Jack Sterne, a souligné l'ordonnance précédente du gouverneur suspendant les délais liés aux tribunaux, ce qui permet la suspension temporaire de nouveaux cas de dette.

Il n'a offert aucune réponse directe concernant la demande des avocats pour une suspension ou un moratoire de l'exécution continue du recouvrement de créances.

Le Département des services financiers de l'État, qui supervise les banques et les institutions financières, n'a pas répondu à une demande de commentaires.

Le Barreau a également demandé à Cuomo de protéger les paiements de relance de la loi CARES contre le recouvrement de créances, comme certains autres États l'ont fait.

Le gouverneur a écrit un lettre au secrétaire au Trésor, Steve Mnuchin, le 11 avril, exhortant le gouvernement fédéral à protéger les chèques de relance. Dans le même temps, le procureur général de l'État, Letitia James entreprises menacées de recouvrement de créances, leur disant qu'elle les poursuivrait s'ils tentaient de saisir ces paiements.

City Moves

Mardi, le conseil municipal a tenu une audience sur une facture cela interdirait aux shérifs et aux maréchaux d'exécuter des jugements financiers jusqu'à la fin de l'état d'urgence - et jusqu'en avril 2021 pour les New-Yorkais «touchés par COVID-19».

Un projet de loi basé sur la ville, cependant, ne couvrirait pas les jugements rendus à l'extérieur des cinq arrondissements, comme c'est le cas pour une femme du Bronx avec un compte bancaire gelé qui a parlé à THE CITY de son cas sous condition d'anonymat.

La femme travaillait comme femme de ménage jusqu'à la pandémie. Elle et son mari, qui travaille dans la préparation des aliments, soutiennent maintenant leurs trois filles sur ses revenus.

Publié à l'origine dans La ville le 1 mai 2020.

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