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Image of a man holding up a tablet picturing a young girl squeezing a teddy bear.

Las audiencias virtuales ponen a los niños y abusan de las víctimas a gusto en la corte

Por Allie Reed y Madison Alder
Ley Bloomberg

La niña de 8 años mostró sus elegantes trenzas, botas de vaquero y peluches favoritos sobre Zoom a través de un iPad en la casa de su abuela.

En el otro extremo, la administradora del Tribunal de Familia del condado de Cass, Michigan, Carol Bealor, preguntó qué le gusta hacer con su mamá y su papá. Canta, dijo la niña. Proclamando su amor por la serie de películas "Descendants", sincronizó los labios de una canción de la película mientras bailaba y giraba sobre una silla.

Lentamente, Bealor se dio cuenta de por qué estaban allí: tuvo que preguntarle a la niña con qué padre quería vivir. Con ese calentamiento, habló "con facilidad y confianza", dijo Bealor. Incluso después de 55 minutos, casi el doble de lo que suelen tomar ese tipo de audiencias con niños, la niña seguía diciendo “espera un segundo” para mostrarle a Bealor algo más.

Cuando finalmente colgó Bealor, estuvo a punto de llorar.

“Fue un tipo de interacción diferente a la que hubiéramos tenido en mi oficina porque la niña se sentía muy cómoda en su entorno”, dijo Bealor. La entrevista de Zoom la hizo darse cuenta de "todo el daño que les hemos hecho a los niños al tenerlos en nuestra oficina", simplemente porque "así es como siempre hemos hecho las cosas".

A pesar de todas las desventajas de los tribunales que se vieron obligados a volverse virtuales durante la pandemia de coronavirus, los jueces, el personal de los tribunales y los abogados dicen que han descubierto una ventaja sorprendente: la tecnología puede hacer que el sistema de justicia, una institución diseñada para intimidar, sea mucho más accesible para los niños y las familias. víctimas de violencia.

La pandemia "no fue la interrupción que queríamos, sino la interrupción que necesitábamos", dijo Bridget Mary McCormack, presidenta de la Corte Suprema de Michigan.

Sin duda, los procedimientos a distancia siguen siendo un trabajo en curso.

Han permitido que los niños participen desde donde se sienten cómodos, en lugar de dentro de una imponente sala de audiencias. Han evitado a las víctimas de violencia doméstica algo del estrés de estar en la misma habitación que sus abusadores.

Pero también plantean preocupaciones sobre la franqueza con la que hablarán los niños si las partes en una disputa están fuera de cámara, y sobre cómo causar daño a las víctimas de abuso que podrían dar pistas en pantalla sobre dónde se encuentran sin querer.

Si los tribunales pueden abordar tales inquietudes, la tecnología remota “hecha correctamente” podría permanecer en su lugar en el tribunal de familia después de que la pandemia haya desaparecido, dijo Amanda Beltz, directora de la unidad de leyes de violencia doméstica del New York Legal Assistance Group.

Órdenes de protección

Antes de la pandemia, Leah Scondotto y su equipo en el Programa del Tribunal de Familia de Brooklyn de Safe Horizon, un grupo de defensa de las víctimas, consultaban con las personas que acudían al juzgado en busca de ayuda en disputas de violencia familiar y doméstica.

Los clientes con los que trabajaba solían esperar en el juzgado durante horas, o un día entero, hasta que se llamaba a su caso. Ahora, cuando el equipo de Scondotto recibe una llamada en busca de ayuda por la mañana, Safe Horizon presenta la petición electrónicamente, el litigante se presenta ante un juez por teléfono en aproximadamente una hora y la orden de protección se les envía por correo electrónico en 30 minutos a una hora, ella dijo.

Las audiencias remotas permiten a los jueces observar dinámicas que tal vez nunca hayan visto en una sala de audiencias.

Cuando las audiencias de bienestar infantil eran en persona, la primera interacción entre un niño en cuidado de crianza y sus padres biológicos se llevaría a cabo en un lobby, fuera de la vista de un juez. A través de Zoom, los jueces y abogados pueden ver la reacción de un niño ante sus padres en tiempo real, dijo Josephine Vanderhorst, abogada de Southeast Louisiana Legal Services.

Ser capaz de observar ese momento influye en "todo el procedimiento del asunto", dijo Vanderhorst.

Niños El acercamiento a la corte desde sus hogares de acogida permite a Vanderhorst ver de primera mano si se sienten cómodos.

Los jueces ven respuestas más auténticas de los niños y pueden leer mejor sus expresiones faciales, dijo Ashley Willcott, juez pro tem de un tribunal de menores en Atlanta. “El factor de intimidación desaparece” y la mayor comodidad de los niños se muestra en su lenguaje corporal y en sus respuestas, dijo.

Evitando el trauma

La experiencia en la sala del tribunal, incluido un juez con una túnica negra sentado encima de todos como una forma de proyectar autoridad, puede intimidar a cualquiera, dijo Joan Meier, profesora de derecho y directora del Centro Nacional de Derecho sobre Violencia Familiar de la Facultad de Derecho de la Universidad George Washington.

Eso es aún más cierto para los niños, y las investigaciones sugieren que puede afectar la forma en que actúan en los tribunales. Cuando se evaluó su memoria, los niños interrogados en un tribunal lo encontraron más estresante y cometieron más errores que los entrevistados en un aula familiar, según un estudio de la UCLA de 1993.

Los niños pueden pensar que están en problemas incluso por estar en la corte, o que serán castigados si cometen un error. En los casos en que los niños resultan heridos, “la persona que les hizo daño también está sentada en la sala del tribunal”, dijo John Myers, abogado de derecho familiar y profesor de la Facultad de Derecho McGeorge de la Universidad del Pacífico.

La virtualización permite que las víctimas de la violencia eviten entrar en una sala del tribunal y tener que ver de cerca a su abusador.

“Los entornos de la sala de audiencias son desencadenantes de traumas para muchas personas porque para una gran parte de nuestra población, nunca sucede nada bueno cuando vienen a la corte”, dijo Bealor.

El simple hecho de pasar por seguridad y ser registrados puede hacer que las víctimas de agresión sexual se sientan como si estuvieran siendo agredidas nuevamente, dijo Susan Dobrich, juez de sucesiones del condado de Cass, Michigan.

“Las víctimas de abuso ya están traumatizadas por un abuso de poder. Eso es esencialmente el abuso ”, dijo Meier.

Problemas tecnológicos

Los tribunales virtuales también pueden plantear desafíos para los grupos marginados, dicen los abogados.

Tracy Davis, abogada gerente de Bread for the City, un grupo con sede en Washington que atiende a clientes de bajos ingresos, dijo que los procedimientos remotos han sido más desafiantes que útiles para las personas sin Internet de alta velocidad o conexiones telefónicas.

“No se siente como acceso a la justicia en términos de su capacidad total para participar en la audiencia”, dijo Davis. Y cuando tienen acceso al video, hay preguntas de privacidad y seguridad, dijo.

Un abusador podría averiguar dónde están las víctimas, según los antecedentes de su video, dijo Davis. Lo que los jueces ven en las casas de los litigantes también podría causar prejuicios inconscientes. “Ya tenemos jueces que hacen comentarios sobre lo que visten nuestros clientes”, dijo.

Los jueces tampoco pueden decir en audiencias remotas si alguien más está en una habitación donde está testificando un niño. “¿Están dirigiendo el testimonio? ¿Están moviendo la cabeza si o no? ¿Están sosteniendo notas? ¿Le están diciendo a esa persona lo que tiene que decir? " Willcott, el juez pro tem del tribunal de menores, dijo.

En casos de violencia doméstica, Beltz, la abogada del Grupo de Asistencia Legal de Nueva York, dijo que se encontró con solicitudes del tribunal para que los litigantes no tengan a sus hijos presentes durante el proceso virtual. Eso "simplemente no refleja la realidad de cómo vive la gente" durante la pandemia, dijo.

Un uso futuro

La forma en que se implementan los procedimientos remotos después de que el virus ya no representa una amenaza puede variar según la jurisdicción.

Michigan reunió un grupo de trabajo para estudiar las lecciones aprendidas de la pandemia y está aprovechando la oportunidad de adaptar la tecnología de la sala de audiencias para un "sistema de justicia del siglo XXI que sea accesible, eficaz, transparente, eficiente y justo", McCormack, presidente del tribunal del estado, dijo en junio en una audiencia del subcomité judicial de la Cámara.

“Ahora que el genio salió de la botella, no volverá a entrar”, dijo McCormack.

Los tribunales de familia en Nueva York están discutiendo la posibilidad de que la tecnología virtual esté disponible para los litigantes que buscan órdenes de protección después de la pandemia, dijo Scondotto, director de Safe Horizon en Brooklyn.

Si los tribunales trabajan para mejorar los problemas de acceso y privacidad, Beltz dijo que podría ver los beneficios de que los abogados no tengan que estar en el tribunal todo el día.

“Podríamos ayudar a más personas si el sistema fuera más eficiente”, dijo Beltz.

Publicado originalmente en Ley Bloomberg el 23 de julio de 2020.

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